El atractivo y los defectos de la contabilidad basada en efectivo

El atractivo y los defectos de la contabilidad basada en efectivo

Por admin , 7 de mayo de 2021

Cada nueva forma de pago, desde cheques hasta tarjetas sin contacto, se anuncia como el fin del efectivo. Tu amigo, el del grueso fajo de billetes, como un corredor de apuestas de la vieja escuela, sabe otra cosa. El efectivo tiene atributos únicos, dice. No deja rastro, por lo que las transacciones se mantienen privadas. No requiere una infraestructura frágil para procesar los pagos. Puede pagar los alimentos en un corte de energía o tomar una copa en el bar cuando falla la máquina de tarjetas. El efectivo no es negociable. Es por eso que se acepta fácilmente.

Si los obsesivos del oro son bichos del oro, entonces tu amigo es un bicho de dinero. Hay una versión de él en el negocio de la selección de acciones. Este tipo no soñaría con utilizar las ganancias reportadas como una guía para nada. Están demasiado maduros para que los jefes los manipulen. Pero no se puede jugar con dinero en efectivo. O lo tienes o no lo tienes. Las ganancias son ficción; el efectivo es la verdad.

 

¿O es eso? Es una tontería buscar el verdadero valor de una empresa en una sola medida, ya sean los saldos de efectivo; el valor en libros de los activos en el balance; o ganancias en la cuenta de pérdidas y ganancias. Todos tienen defectos. El valor en libros subestima el valor de una empresa si está ligado a sus marcas y conocimientos (“intangibles”). Las ganancias declaradas son flexibles. Incluso el flujo de caja se puede manipular. De hecho, el flujo de caja resulta ser más negociable de lo que piensa su amigo de paredes gruesas.

Los bichos del efectivo anhelan la simple economía del puesto de limonada. Una empresa es sólida si obtiene más de las ventas de lo que paga en costos, como limones y salarios. Si entra más efectivo del que sale, el negocio va bien. Por el contrario, las ganancias son escurridizas. Son lo que queda de las ganancias después de contabilizar los “devengos”, es decir, los ingresos y costos no monetarios. Parte de esto refleja las ventas que se han registrado pero que aún no se han pagado. Gran parte consiste en costos que no son una pérdida de efectivo en este momento, pero que seguramente lo serán: depreciación de la planta y la maquinaria; cargos contra promesas de pensión; indemnizaciones por deudas incobrables; y así.

El problema es que es difícil llegar a un número real de tales costos. Nadie conoce la vida útil de un Apple Mac o un Airbus a 380; entonces, ¿con qué rapidez se deberían amortizar dichos activos? El costo final del plan de pensiones de una empresa depende de los supuestos sobre el rendimiento de las inversiones. Por lo tanto, las empresas tienen mucha discreción sobre cómo contabilizar tales acumulaciones. Esto deja mucho margen para el masaje de las ganancias; de ahí el atractivo de la contabilidad basada en efectivo.

Los cambios en el saldo de caja de una empresa no le dicen mucho sobre su negocio operativo. Es posible que haya subido porque una empresa emitió un bono o vendió un activo. Es por eso que los analistas miran en cambio el “flujo de caja libre”. Esto ignora los elementos que no son en efectivo en el estado de resultados, como la depreciación y la amortización. Pero reconoce los costos de capital, como el gasto en edificios, equipos e inventarios. Por lo tanto, es una medida abreviada decente de las ganancias que los propietarios de una empresa pueden reclamar: el efectivo que queda después del gasto necesario para mantener el negocio.

Suena como una guía ideal para conocer el valor de una empresa. Pero no es a prueba de manipulaciones. Una forma de impulsar el flujo de caja libre es diferir los pagos a los proveedores: pagar las facturas en 90 días, en lugar de 30 o 60 días. La forma en que se financia el gasto de capital (la elección de comprar o arrendar) también es muy importante. Las compras de activos a granel son una pérdida de efectivo cuando ocurren; los pagos de arrendamiento son en conjunto más suaves. Pero al igual que con el alquiler de un piso o el arrendamiento de un automóvil, no siempre está claro si comprar consumirá más o menos efectivo a largo plazo.

Footnotes Analyst, un blog sobre contabilidad, utiliza las cuentas de Amazon para resaltar cómo los arrendamientos distorsionan las medidas de flujo de caja. * La propia empresa proporciona tres medidas de flujo de caja libre en sus cuentas de 2018. Variaron de $ 8.4 mil millones a $ 19.4 mil millones, dependiendo del tratamiento contable de los arrendamientos. Una cuarta medida, calculada por Footnotes Analyst, encuentra que el flujo de caja libre fue negativo por una suma de $ 3.4 mil millones. Todas estas son cifras válidas. No se puede afirmar que ninguno sea toda la verdad.

El estado de flujo de caja solo te lleva hasta cierto punto. Al igual que las ganancias declaradas o el balance general. Necesita los tres para comprender una empresa, dice Nathan Cockrell, de Lazard Asset Management, al igual que necesita tres coordenadas (longitud, latitud y altitud) para saber dónde está cualquier cosa con precisión. Decir que el flujo de caja nunca miente es en sí mismo una mentira. Después de todo, cuando tu amigo con el abultado clip para billetes sigue alardeando de lo ruborizado que está, comienzas a preguntarte si en realidad podría ser cutre.

Source:The Economist, Feb 20th 2020. https://www.economist.com/finance-and-economics/2020/02/20/the-appeal-and-the-flaws-of-cash-based-accounting 

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